Blutiges Filmmaterial bestätigt, dass Orca-Schalen erwachsene Blauwale töten können

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Killerwale sind geschickte Attentäter, die alles jagen, von Hering bis hin zu Weißen Haien. Jetzt haben Wissenschaftler zum ersten Mal gesehen, wie eine Schule Killerwale das größte Tier der Welt erlegt hat: einen erwachsenen Blauwal.

„Dies ist das größte Prädationsereignis auf dem Planeten“, sagt Robert Pitman, ein Walökologe am Marine Mammal Institute der Oregon State University in Newport. „So etwas haben wir nicht mehr gesehen, seit Dinosaurier hier sind, und wahrscheinlich nicht einmal damals.“

Seit Jahrzehnten wird darüber diskutiert, ob Killerwale oder Orcas (Orcinus-Ork), können große erwachsene Wale erbeuten. Frühere Berichte beschrieben Angriffsversuche auf Blauwale, aber bis zum 21. März 2019 hatte niemand gesehen, wie Orcas ihre Arbeit beendeten.

Es war „ein wirklich besorgniserregender Schlechtwettertag“ vor der Westküste Australiens, sagt John Totterdell, Biologe am Esperance Cetacean Research Centre, Australien. Totterdell und seine Kollegen, die erzählen ihre Walgeschichte am 21. Januar um Wissenschaft der Meeressäugetiere, waren noch eine Stunde von ihrer üblichen Killerwalbeobachtung entfernt, als sie langsamer wurden, um einige Trümmer aus dem Wasser zu entfernen. Im strömenden Regen verpassten sie fast die Spritzer – und die verräterischen Rückenflossen der Killerwale.

„Innerhalb von Sekunden wurde uns klar, dass sie etwas Großes angreifen. Dann wurde uns klar, oh mein Gott, es war ein Blauwal“, sagt Totterdell.

Das Team war auf ein Dutzend Killerwale gestoßen, die einen erwachsenen Blauwal (Balaenoptera Musculus), geschätzt zwischen 18 und 22 Meter lang. Zahnabdrücke kreuz und quer über seine Seite und seine Rückenflosse war größtenteils abgebissen. Die brutalste Verletzung war in seinem Gesicht: Das Fleisch der Schnauze des Wals wurde entlang der Oberlippe weggerissen, wodurch die Knochen freigelegt wurden. Drei Orcas prallten wie ein Widder gegen die Seite des Wals, während ein anderer Orca anfing, sich von seiner Zunge zu ernähren. Der Blauwal starb schließlich etwa eine Stunde nach Ankunft des Suchteams.

Foto von Killerwalen, die einen Blauwal angreifen
Ein Orca (oben links) manövriert durch die offenen Kiefer eines Blauwals und frisst sich an seiner Zunge, während zwei andere Orcas den Angriff auf die Flanke des Wals fortsetzen. Der auf Video festgehaltene Angriff ist das erste Mal, dass Wissenschaftler sehen, wie Orcas einen erwachsenen Blauwal töten.CETREC, Projekt Orca

Der koordinierte Angriff stimmte mit Methoden überein, die bei anderen Tötungen von Großwalen durch Orcas beobachtet wurden. Killerwale zielen auf Flossen, Schwanz und Kiefer, möglicherweise um den Wal zu verlangsamen. Sie werden auch den Kopf des Wals unter Wasser drücken, um zu verhindern, dass er an die Oberfläche steigt, während andere unten ihn nach oben drücken, damit er nicht tauchen kann. „Sie sind erfahrene Großwaljäger“, sagt Pitman, Co-Autor der Studie. „Sie wissen, wie das geht.“

Wissenschaftler haben bestimmte Verhaltensweisen von Walen dokumentiert – wie südliche Glattwale, die mit Kälbern flüstern, und Schnabelwale, die lautlos synchron tauchen –, um Killerwalen auszuweichen, aber Blauwale haben außer ihrer Größe nicht viele Verteidigungsmechanismen.SN: 11.07.19; SN: 02.06.20).

Das neue Papier beschreibt zwei weitere erfolgreiche Angriffe, angeführt von mehreren derselben Killerwale, die 2019 ein Blauwalkalb und 2021 ein Jungtier töteten. Alle drei Ereignisse ereigneten sich entlang des Festlandsockels vor der Bremer Bay, wo wandernde Blauwale vorbeiziehen eine Population von über 150 Killerwalen, vielleicht die größte Orca-Ansammlung der Welt.

Zum ersten Mal auf Band festgehalten, greift ein Dutzend Orcas unerbittlich einen Blauwal an, der versucht zu fliehen. Die Taktik der Killerwale – Fleischstreifen abreißen, die Flanke rammen, die Zunge verzehren – stimmt mit Angriffen überein, die bei anderen großen Walen beobachtet wurden.

Trotz ihrer Brutalität ist die Killerwaljagd eine Familienangelegenheit. Weibliche Killerwale führen oft den Angriff an, wobei die Kälber genau zuschauen und manchmal „wie aufgeregte kleine Welpen“ teilnehmen, sagt Pitman. Jäger teilen die Beute sogar mit ihrer Großfamilie; Totterdell beobachtete in den Stunden nach seinem Tod rund 50 Killerwale, die auf dem Blauwal picknickten.

Es ist ungewiss, ob große Wale eine wichtige Rolle bei der Fütterung von Orcas spielten, bevor der Walfang fast 3 Millionen Wale aus den Ozeanen entfernte, darunter bis zu 90 % der Blauwale – aber es ist durchaus möglich, sagt Pete Gill, Walökologe bei der Blue Whale Study in Narrawong, Australien. Orcas und Blauwale interagieren seit Zehntausenden von Jahren, sagt er. „Ich kann mir vorstellen, dass sie diese Dynamik schon ziemlich lange haben.“