Ein Modedesigner, der zum Lebensmittelunternehmer wurde, stört die Lebensmittelindustrie mit einem Pop-up-Underground-Supper-Club

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Michael Funken, Vorstandsvorsitzender von Unterirdische Kücheist ein Modedesigner, der zum kulinarischen Unternehmer wurde und einen Pop-up-Supper-Club gegründet hat, der seinen Mitgliedern einzigartige kulinarische Erlebnisse an unerwarteten und geheimen Orten in ihrer Stadt bietet.

Nach 35 Jahren als Modedesigner wechselte Sparks 2009 in die Lebensmittelindustrie, als er von New York nach Richmond zog. Es war der perfekte Zeitpunkt, da die Lebensmittelszene von Richmond gerade erst zu blühen begann.

Als begeisterter Hobbykoch und Feinschmecker tauchte Sparks in die verborgenen Schätze des Komforts und Luxus der Stadt ein und suchte nach Wegen, sie mit anderen zu teilen. Schließlich verband er sich mit mehreren seiner Nachbarn, und zusammen bildeten sie sich Die unterirdische Kücheein gemeinsames gastronomisches Erlebnis, bei dem der Gemeinschaftsgeist im Mittelpunkt steht.

SCHWARZES UNTERNEHMEN sprach exklusiv mit Sparks über die Inspiration hinter diesem einzigartigen Supper Club-Erlebnis.

Wann hast du den Underground Pop-Up Supper Club gegründet?

Funken: Alles begann in meinem Hinterhof, als ich 2009 von New York nach Richmond zog. Wir kannten niemanden. Als Hausmann hielt ich es für eine großartige Möglichkeit, mit anderen Mitgliedern unserer Community in Kontakt zu treten, indem wir Dinnerpartys im New Yorker Stil veranstalten. Da diese Festivals immer größer wurden, gingen alle Erlöse an Organisationen, die lokale Nahrungsmittelknappheitsgebiete unterstützen.

In den ersten sechs Jahren haben wir kulinarische Erlebnisse in 32 Städten entlang der Ostküste angeboten, die mittlerweile auf 42 Städte angewachsen ist, mit einer Konzentration innerhalb eines 4-Stunden-Radius von Richmond, VA. Wir veranstalten jeden Monat vier bis fünf Veranstaltungen, 54 Veranstaltungen pro Jahr, darunter ein Abendessen im James Beard House mit fünf verschiedenen Köchen, die bei einer Veranstaltung kochen, die sich auf eine Zusammenarbeit mit Vielfalt konzentriert. In Fort Monroe veranstalteten wir eine schöne Veranstaltung zu Ehren der Geschichte dieses Ortes und derer, die zu Beginn und am Ende der Sklaverei durch seine Mauern gingen.

Was war die Mission/Inspiration hinter dem Unternehmen?

Funken: Die Mission oder Vision hinter UGK war es, einen sicheren Raum frei von Diskriminierung und Missbrauch für People of Color, Frauen, Menschen mit Behinderungen und Mitglieder der LGBTQ-Community zu schaffen. Dies ermöglicht Köchen, ihre Kunst authentisch durch Essen auszudrücken und gleichzeitig ihre Kultur zu ehren. Unsere Köche werden eher für ihr Talent geschätzt, als dass sie oft weiße männliche Köche unterstützen, die die meiste Arbeit ohne Anerkennung erledigen.

Unsere Köche liefern nicht nur eine hervorragende Küche, sondern ein Erlebnis. Als ich eine überproportionale Repräsentation von Minderheitengruppen und ihren Beiträgen zur kulinarischen Gemeinschaft sah, wusste ich, dass sich das ändern musste. Wenn Menschen an die amerikanische Küche denken, werden die ethnische Basis unserer Speisen, ihre Aromen, Zubereitungsmethoden und Ursprünge zu oft übersehen, und UGK bringt dies in den Vordergrund.

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Ich hatte das Privileg, mit Ralph White historische Stätten in Richmond zu besichtigen. Das Gefühl, das ich hatte, als ich ihm zuhörte, wie er die Geschichte der Region erzählte, war unbeschreiblich. Er zeigte mir die Stätten des Sklavenhandels und den gefährlichen Weg in die Freiheit, den viele durch die Underground Railroad einschlugen, und erweckte sie zum Leben, und wie sich die Orte zum Schutz und zur Sicherheit derjenigen, die nach Freiheit suchten, ständig änderten. Zusammen mit dieser Erfahrung – und was ich über Frauen wie Georgia Gilmore weiß, die die Bürgerrechtsbewegung durch ein organisiertes Netzwerk von Hausköchen finanzieren, die ihr Essen von Tür zu Tür verkaufen, um die Bemühungen um dringend benötigte Veränderungen in unserem Land zu unterstützen – war ich tief beeindruckt inspiriert, und ich wollte diejenigen ehren, die vor uns kamen.

Durch ihren Kampf, ihre Hartnäckigkeit und Stärke haben wir Gelegenheiten, die sie nie hatten, und wir können ihr Opfer nicht vergessen. UGK befähigt Köche, ihre Geschichten zu erzählen, ehrt diejenigen, die vor uns gekommen sind, und schafft einen Raum, um die Erfahrungen anderer durch Essen zu teilen. Ein gutes Essen ist gut, um Menschen zusammenzubringen.

Wie hat sich die Pandemie auf Unternehmen ausgewirkt?

Funken: Die Pandemie hat uns dazu gebracht, über das exklusive Dinner-Erlebnis hinauszublicken, und so ist The Underground Kitchen Community First entstanden. UGK Community First sorgte für herzhafte Suppen mit viel Geschmack und frischem Brot; alles sorgfältig zubereitet von unseren Köchen für über 170.000 bedürftige Familien sowie Ersthelfer während der Pandemie.

Wir liefern auch heute noch Suppe und Brot an Bedürftige und arbeiten aktiv mit anderen gemeinnützigen Organisationen zusammen, um den Menschen, die in oft vernachlässigten Gegenden leben, weiterhin gute Vollwertkost und Mittel zur Zubereitung von Speisen zur Verfügung zu stellen.

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Wie sieht die Zukunft des Underground Pop-Up Supper Clubs aus?

Funken: Die Nachfrage nach unserer Erfahrung wächst und breitet sich im ganzen Land aus. Wir haben viele Firmenveranstaltungen und ein TV-Angebot auf Eis gelegt, bis Covid abklingt. Unser Hauptziel für die Zukunft bleibt das gleiche, nämlich eine Plattform für eine vielfältige Auswahl an Köchen und ein Publikum zu bieten, um das Bewusstsein zu schärfen, damit zu beginnen, sich ihr Erbe anzueignen und es auf neue Weise zurückzugewinnen und zu präsentieren.

Wir möchten sie dazu befähigen, ihre eigenen Marken zu besitzen und eine Plattform zu schaffen, auf der sie ihre Geschichte durch Essen und Trinken teilen können Kultur mit der Möglichkeit des direkten Verkaufs an die Öffentlichkeit.

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