Männliche Seeelefanten zielen darauf ab, groß zu werden oder bei dem Versuch zu sterben

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Wenn Sie ein männlicher Seeelefant sind, ist Ihre Masse von der Größe eines Autos entscheidend für Ihr genetisches Erbe, da nur ein Bruchteil der größeren Männchen Zugang zu Paarungspartnern hat. Nun haben Wissenschaftler herausgefunden, dass männliche See-Elefanten so getrieben sind, zu fressen und zu wachsen, dass sie große persönliche Risiken eingehen und weitaus wahrscheinlicher als weibliche Tiere bei der Nahrungssuche sterben.

Die Ergebnisse, beschrieben in der Januar-Ausgabe Offene Wissenschaft der Royal Societyaufdecken eine dramatische Kluft darin, wie und wo sich männliche und weibliche Seeelefanten hauptsächlich ernähren und wie ihre unterschiedlichen Paarungsstrategien bei der Auswahl dieser Orte eine Rolle spielen.

Männliche und weibliche Seeelefanten (Mirounga angustirostris) unterscheiden sich stark voneinander. Weibchen können Hunderte von Kilogramm wiegen, aber Männchen sind wirklich riesig und erreichen die drei- bis siebenfache Größe der Weibchen. Trotz dieser körperlichen Geschlechtsunterschiede hat sich ein Großteil der wissenschaftlichen Forschung nur auf Frauen konzentriert, sagt die Ökophysiologin Sarah Kienle von der Baylor University in Waco, Texas.

Kienle wollte wissen, wie sich große Größenunterschiede zwischen den Geschlechtern auf ihr Essverhalten auswirken.

Im Rahmen eines langfristigen, kontinuierlichen Überwachungsprojekts für See-Elefanten im Año Nuevo State Park in Kalifornien befestigten Kienle und seine Kollegen von 2006 bis 2015 Tiefenschreiber sowie Satelliten- und Funksender an mehr als 200 Seehunden Dichtungen. speichert und verwendet diese Informationen zusammen mit Standort- und Tiefendaten der Tiere, um festzustellen, wie und wo sie nach Futter gesucht haben und wie viel ihrer Anstrengung in Fettgewicht umgewandelt wurde.

Das Team fand heraus, dass die beiden Geschlechter an sehr unterschiedlichen Orten nach Nahrung suchen. Die Weibchen verbrachten die meiste Zeit ihrer Nahrungssuche im offenen Meer und tauchten auf der Suche nach Beute tief, während die Männchen in flacheren Küstenlebensräumen blieben und sich ständig von Beute auf dem Festlandsockel ernährten. Es half Männern im Durchschnitt sechsmal mehr Masse aufzubauen als Frauen und verschlang Kalorien mehr als viermal schneller.

Aber dieses flache Buffet hat seinen Preis. Kienle und sein Team stellten fest, dass die Wahrscheinlichkeit, dass Männchen während der Nahrungsaufnahme starben, sechsmal höher war als bei Weibchen. Dies ist ein Trend, der sich bereits während der Datenerhebung abzeichnete.

„Ich hätte Ihnen sagen können, dass es eine 50-prozentige Chance gibt, dass ich dieses Instrument zurückbekomme, wenn ich den Männern nur Instrumente anlege“, sagt Kienle. „Und das gilt nicht für Frauen.“

Warum Männer so häufig sterben, ist unklar, aber Kienle vermutet Raub. Überall im Nordpazifik patrouillieren Killerwale und Weiße Haie in den Küstengewässern.

Die Gewässer des Festlandsockels beherbergen mehr Plankton, Fische und andere Meereslebewesen als tiefere Gewässer, die wiederum die Heimat hungriger Robben und Seelöwen sind. Es ist auch eine Beziehung, die von großen säugetierfressenden Raubtieren bemerkt wurde, sagt Andrew Trites, ein Zoologe an der University of British Columbia in Vancouver, der nicht an der Forschung beteiligt war.

„Dort läutet den ganzen Tag die Glocke zum Abendessen“, sagt er.

Das Risiko kann sich für Männer lohnen. Sowohl männliche als auch weibliche See-Elefanten erreichen die Geschlechtsreife im Alter von etwa 3 oder 4 Jahren, erklärt Kienle. Aber während Weibchen während eines Großteils ihrer 20-jährigen Lebensdauer alle ein oder zwei Jahre Nachwuchs bekommen können, leben Bullen im Durchschnitt nur halb so lange und erreichen ihr Höchstgewicht normalerweise erst später im Leben. Sie monopolisieren dann den Paarungszugang zu einer Gruppe von Weibchen nur dann, wenn es kolossal genug ist, um andere Bullen einzuschüchtern oder abzuwehren (NS: 20.07.17).

Diese Divergenz in den Fortpflanzungsmustern scheint zwei unterschiedliche Fressverhalten bei Robben zu fördern. Weibchen geben sich damit zufrieden, das flache Buffet und die Kiefer von Küstenschrecken zu meiden, und zielen stattdessen darauf ab, genug zu essen, um ihre Nachkommen im Laufe der Zeit wiederholt aufzuziehen. Männer hingegen suchen die Belohnungen für schnelleres Wachstum, tun dies jedoch mit einem erhöhten Todesrisiko.

Männer sind „die ultimativen Spieler“, sagt Trites. „Wenn du ein Mann bist, wirst du würfeln. Und es geht um alles oder nichts, denn der Gewinn ist riesig.