Relativity druckt Raketen in 3D und bringt Milliarden ein. Wird seine Technologie funktionieren?

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Relativity Space, das Raketen-Startup, das Ellis 2015 mitbegründete, nachdem er Jeff Bezos‘ Raumfahrtunternehmen verlassen hatte, plant den Bau ziemlich kleiner Raketen, die billig und schnell umlaufende Satelliten sprengen können. Wenn Ihnen das bekannt vorkommt, liegt das daran, dass es derselbe Geschäftsplan ist, der von Dutzenden von Raketen-Startups auf der ganzen Welt präsentiert wird.

Die Relativitätstheorie sticht in gewisser Weise heraus. Das Unternehmen hat in nur acht Monaten rund 1,2 Milliarden US-Dollar aufgebracht, ein Investitionsrausch, den nur wenige in der Raumfahrtindustrie außerhalb von Elon Musks SpaceX genießen. In der riesigen Fabrik von Relativity in Long Beach, Kalifornien, herrscht reges Treiben, während Raketenteile von Gebiet zu Gebiet transportiert werden, Arbeiter um überbuchte Büroflächen konkurrieren und hinter massiven Hangartüren einige der weltweit größten 3D-Drucker bei der Arbeit verborgen sind.

Dies ist das charakteristische Merkmal des Unternehmens.

Relativity plant, fast alle Komponenten seiner 200 Fuß hohen Orbitalrakete namens Terran 1 in 3D zu drucken. Und Ellis sagt, das sei der Grund, warum Investoren so fasziniert seien, angelockt von den Versprechungen, dass die Methoden von Relativity es ihnen ermöglichen würden, eine Rakete in weniger als einem Jahr zu bauen Monat, während die arbeitsbasierte Raketenherstellung Monate bis über ein Jahr dauern kann. Der Einsatz von Robotern wird es Relativity auch ermöglichen, kleine Änderungen schnell in seine Raketendesigns einzubauen, wodurch das Unternehmen möglicherweise in kürzerer Zeit ein viel besseres Produkt entwickeln kann, so Ellis.

Der Haken an der Sache ist, dass Relativity noch nie eine Rakete gestartet hat.

Und weil es noch nicht gestartet ist, ist noch nicht klar, ob sich der 3D-Druck wirklich als effektive Alternative zum traditionellen Raketenbau erweisen kann, der Zehntausende von Komponenten erfordert. . Ein Großteil einer traditionellen Rakete wird auch von Hand geschweißt oder zusammengebaut – ein Prozess, der sowohl sehr teuer als auch sehr zeitaufwändig sein kann.

Aber eine Raketenidee vom Reißbrett zu nehmen und sie in eine gewaltige, treibstofffressende Maschine zu verwandeln, die in der Lage ist, sich von der Schwerkraft der Erde loszureißen und einen Satelliten sicher zu umkreisen, ist der notorisch schwierige Lackmustest, den jede Firma potenzieller Raketen bestehen muss. Ob sich die Ideen der Relativität tatsächlich in Markteffizienz umsetzen lassen, ist eine offene Frage. Ellis sagt, er verstehe die Einsätze.

„Ich denke, der ganze Schwung ist da“, sagte er zu Rachel Crane von CNN. „Wir müssen zeigen, was wir haben. Aber die Hauptteile der Rakete sind bereits bei einer simulierten Mission am Boden geflogen [we’re] ziemlich zuversichtlich, dass wir die Hürde überwunden haben, wo die 3D-gedruckte Rakete jetzt unvermeidlich ist – wirklich unvermeidlich.“

Zukunft finanzieren

Relativity wird von einem Who is Who hochkarätiger Investoren wie Fidelity und BlackRock unterstützt. Es hat eine Bewertung von mehr als 4 Milliarden US-Dollar erreicht – eines der wertvollsten Unternehmen im aufstrebenden kommerziellen Raumfahrtsektor – indem es die Art von Unterstützung gewonnen hat, von der die meisten Startups nur träumen.

Der finanzielle Glücksfall hat dem Unternehmen einen Glanz verliehen, der seine Unerfahrenheit widerlegt. Das Unternehmen ist dabei, von seinem derzeitigen Standort in Long Beach nach a umzuziehen 1,1 Millionen Quadratfuß großer Hangar, in dem Boeing C-17-Frachtflugzeuge baute die Straße runter. Die Belegschaft des Unternehmens ist in wenigen Jahren von rund 100 auf rund 600 Mitarbeiter angewachsen. Er heuerte Engineering-Teamleiter weg von SpaceX, die Raketenfirma Blue Origin von Jeff Bezos und große Technologieunternehmen wie Microsoft.
Dass Relativity so viel Aufmerksamkeit der Anleger auf sich zog, als seine Raketen noch hauptsächlich Ausstellungsstücke waren, ist ein Beweis dafür, dass es private Investitionsmärkte gibt mit Rekordsummen überschwemmt, und die Reichen sind bestrebt, ihre zusätzlichen Dollars dort zu parken, wo sie große Renditen erzielen – hohes Risiko, hohe Belohnung.

Ellis sagt, dass Investoren auch guten Grund haben, auf seine Technologie zu vertrauen.

Andere Raketenfabriken verwenden 3D-Drucker, um einige Komponenten schnell zu entwerfen, aber die meisten Komponenten werden von Lieferanten über eine komplexe Lieferkette importiert. Bei Relativity werden die Raketenteile fast ausschließlich von einarmigen Robotern gebaut, die Metalle in komplizierte Teile spucken, die Hunderte von winzigen Teilen ersetzen können. Etwa 90 % seiner Raketen sind 3D-gedruckt. Aus diesem Grund sagt Relativity, dass weniger als 1.000 Teile verwendet werden können, während herkömmliche Raketen über 100.000 verwenden.

Relativitäts-Weltraum-Sternentor
Der Eckpfeiler dieser 3D-Druck-Bemühungen ist Sternentor – ein massiver 3D-Drucker, der laut Relativity der größte der Welt ist und mit proprietären Metalllegierungen druckt. Die Maschinen können in wenigen Tagen einen ganzen Raketenrumpf fertigen.

Ellis sagte gegenüber Crane von CNN auch, dass er sich seine 3D-Drucker als wegweisend für die Fertigung in mehreren Branchen vorstellt, darunter Flugzeuge, Öl- und Gasraffinerien, Windturbinen und mehr.

Er fügte in einem Interview mit Crane von CNN hinzu, dass er sich „3D-Druck mit KI und Robotik vorstellt [are] wie es auf einem anderen Planeten laufen wird.“

„Ich bin langfristig sehr optimistisch“, sagte er zu Crane.

Und danach

Relativity hat einen Plan ausgeheckt, um seine Raketen zu bekommen Ende 2021 abheben. Aber wie in der Raumfahrt üblich (siehe: Virgin Galactic, SpaceX etc.), halten sich die Zeitpläne oft nicht. Der erste Start von Terran 1 wurde auf 2022 verschoben. Ellis sagte diese Woche, dass es in „ein paar Monaten“ startbereit sein wird.
Viele Interessenten werden abwarten, ob es funktioniert. Relativity sagt, dass seine Raketen bereits gebucht sind, um Satelliten für die kommenden Jahre ins All zu befördern (Ellis wollte die Anzahl oder die finanziellen Bedingungen nicht nennen). Und das Unternehmen hat eine Milliardengeschäft mit US Army Space Force, eingefärbt im August, als Teil einer größeren Reihe von Investitionen das Militär hat in der Raketenindustrie getan. Auch die Relativitätstheorie hat gewonnen mehrere andere militärische Startverträge.
Relativitäts-Weltraumstartrampe Cape Canaveral

Relativity hat die Mittel, um es weiter zu versuchen, wenn es fehlschlägt, aber die Zeit läuft ab. Mehrere Wettbewerber im Bereich kleiner Trägerraketen, nämlich Rocket Lab, Virgin Orbit und Astra, haben ihre Träger bereits erfolgreich gestartet.

Ellis sagte, dass sich 95 % des Relativity-Teams derzeit darauf konzentrieren, seine erste Mission Terran 1 abzuschließen, aber das ist nicht der einzige Fokus des Unternehmens. Es plant bereits den Bau einer viel größeren Rakete namens Terran R, die bis 2024 gestartet werden soll. Und aktuelle Dateien, die von der NASA veröffentlicht wurden zeigen das Angebot des Unternehmens für die Chance, eine Raumstation im erdnahen Orbit zu entwickeln. (Blue Origin, Northrop Grumman und Nanoracks bekamen schließlich Verträge.)

Ellis sagte, das Unternehmen verkaufe bereits Satellitenfahrten an Bord von Terran R, obwohl die Rakete selbst derzeit nur eine digital gerenderte Idee sei.

Was bedeutet das alles?

Der Raum ist sprichwörtlich „heiß im Moment“ und es wird entscheidend sein, sich von der Masse abzuheben, um zu beweisen, dass das, was ein Unternehmen auszeichnet, ein echter Spielveränderer ist.

Der Relativitätsansatz für den 3D-Druck hat ihm sicherlich ein gewisses Gütesiegel verliehen. Das Unternehmen verfügt über eine nachgewiesene Erfolgsbilanz in privaten Fundraising-Märkten, was ihm den Spielraum gibt, auf das überstürzte Börsendebüt zu verzichten, das so viele seiner Konkurrenten angenommen haben.

Aber wie bei den meisten Dingen in der Luft- und Raumfahrtindustrie kann es schwierig sein, den Hype und das Getöse des echten Transformators zu erkennen. Und in diesem Fall wird das eigentliche Testgelände von Relativity auf der Startrampe liegen.

„Wir haben viel zu liefern und viel Wert zu schaffen, dem wir uns verschrieben haben“, sagte Ellis gegenüber CNN Business. „Das berührt mich sehr. Diese Leute stehen Schlange für Relativity, und andere Raketenfirmen können das nicht sagen.“